Como os animais estão lidando com a estranheza global das estações da Terra

Como os animais estão lidando com a estranheza global das estações da Terra As marmotas de barriga amarela são uma espécie norte-americana de esquilo terrestre. Fremme / Shutterstock

O clima do Reino Unido deu uma cambalhota na primeira metade de 2020, quando o mês mais chuvoso de fevereiro já deu lugar à primavera mais ensolarada. A mudança climática distorceu as condições ambientais que podem ser consideradas normais, criando estações progressivamente mais estranhas que causam estragos à sociedade. Verões mais longos e secos aumentam o risco de quebra de colheitas e incêndios, inundações tomam conta de casas e menos neve no inverno e descongelamentos anteriores ameaçam o abastecimento de água doce.

Mas como os animais lidam? Muitas espécies desenvolveram ciclos de vida e estratégias para lidar com as estações do ano ao longo de milhões de anos, particularmente aquelas em ambientes temperados a árticos e alpinos. Aqui, a variabilidade sazonal é grande e previsível. Verões curtos e suaves produzem rajadas de vegetação e comida, o momento perfeito para dar à luz jovens que podem procurar se desenvolver. Invernos longos e rigorosos, quando a comida é escassa, moldaram os animais para depender em grande parte das reservas de gordura para energia e, em casos extremos, para hibernar ou migrar.

Porém, à medida que as espécies passam a habitar estações que não se parecem mais com as que evoluíram, suas chances de sobrevivência são governadas menos por suas próprias adaptações cuidadosas e mais pelo clima caprichoso. Para as espécies que vivem em climas sazonais, o inverno e o verão produzem desafios distintos.

Mudança climática e sobrevivência sazonal

In nova pesquisa, exploramos como as marmotas de barriga amarela nas montanhas rochosas do Colorado responderam às mudanças climáticas. Desde a década de 1970, todos os filhotes de marmota nascidos no local do estudo foram marcados e sua vida seguiu ano após ano.

As marmotas são grandes esquilos escavadores e têm um ciclo de vida sazonal distinto, com um período de quatro meses durante a primavera e o verão, quando estão ativos e precisam ganhar peso forrageando plantas, e um período de oito meses hibernação durante o outono e inverno. As marmotas, como outros mamíferos escavadores e herbívoros, ajudam a moldar habitats importantes e servem como presas para muitos predadores.

Como os animais estão lidando com a estranheza global das estações da Terra O local do estudo na chegada - neve espessa até onde os olhos podem ver. Cordas de linha, Autor fornecida

Quando cheguei ao estação de campo alpino em abril, fiquei impressionado com a espessa camada de neve que atingia os telhados das pequenas cabanas de madeira espalhadas pela cidade de Gothic, em homenagem à montanha gótica que se ergue sobre ela. Mas a primavera começou e a neve derreteu, e no verão, flores silvestres transformaram o fundo do vale.

Registros climáticos pintou uma imagem mais sombria, no entanto. Nos últimos 40 anos, os invernos aqueceram entre dois e quatro graus Celsius em média, enquanto a queda de neve anual diminuiu três metros e meio. Os verões esquentaram dois graus Celsius, prolongaram-se por cerca de 50 dias e passaram de predominantemente úmidos para predominantemente secos.

Como os animais estão lidando com a estranheza global das estações da Terra O verão é mais quente, mais longo e mais cedo a cada ano. Cordas de linha, Autor fornecida

Durante esse período, a chance de marmotas sobreviverem ao verão aumentou, mas a chance de sobreviver à hibernação do inverno diminuiu. As maiores mudanças na sobrevivência sazonal foram observadas entre as classes etárias mais jovens (filhotes e crianças de um ano).

Descobrimos que a menor sobrevivência no inverno tendia a ser o resultado de condições durante o verão anterior, quando o calor e a seca provavelmente reduziram as condições de forrageamento das marmotas, deixando-as em péssimas condições para a hibernação.

A sobrevivência de uma marmota no verão dependia das condições das duas estações. Os filhotes eram mais propensos a sobreviver ao verão se seguisse um inverno com baixa queda de neve. Isso foi mais provável porque as mães desses filhotes estavam em melhores condições, pois as plantas forrageiras se tornaram disponíveis logo após a hibernação.

Como os animais estão lidando com a estranheza global das estações da Terra Um filhote de marmota. Graeme Shannon, Autor fornecida

Inesperadamente, as crianças de um ano sobreviveram melhor quando os verões eram mais longos e mais quentes. Pode ser que os filhotes com menor tamanho corporal sejam menos propensos ao estresse por calor em comparação aos adultos. No entanto, suspeitamos que a resiliência deles possa não durar, pois os verões continuam aquecendo e se tornando mais secos.

O simples foco na sobrevivência de uma espécie durante o ano inteiro pode disfarçar essas respostas sazonais mais dramáticas às mudanças climáticas, levando-nos a uma falsa sensação de segurança. E respostas sazonais contrastantes não se cancelam necessariamente. Para as marmotas, a mudança líquida ao longo do ano foi negativa para os filhotes, positiva para os filhotes, enquanto não houve mudança para os adultos. O fato de que as mudanças climáticas podem resultar em condições benéficas em uma estação e condições difíceis em outra têm potencialmente amplo. conseqüências variadas para a persistência de espécies que ocupam habitats temperados a mais extremos, como desertos, montanhas e regiões polares, onde as mudanças mais rápidas no clima estão sendo observadas. Resultados semelhantes surgiram de outras espécies ao redor do mundo, de suricatos no deserto de Kalahari para ovelha bighorn nas montanhas rochosas canadenses.

Para a vida selvagem que vive perto dos pólos ou perto do topo das montanhas, como marmotas, não há para onde ir quando as condições deslizam cada vez mais longe do ideal.

Sobre o autor

Line Cordes, professor de ecologia de populações marinhas, Universidade de Bangor

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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