Uma "tempestade perfeita" de fatores está tornando os incêndios maiores e mais caros para o controle

Uma "tempestade perfeita" de fatores está tornando os incêndios maiores e mais caros para o controle
O fogo de carro rasga através de Shasta, Califórnia, julho 26, 2018.
AP Photo / Noah Berger

As esperanças de menos incêndios florestais em 2018, depois da desastrosa temporada de incêndios do ano passado, estão desaparecendo rapidamente no Ocidente. Seis mortes foram relatados em Carr Fire, no norte da Califórnia, incluindo dois bombeiros. Os fogos queimaram Parques nacionais de Yosemite, Yellowstone, Crater Lake, Sequoia e Grand Canyon. Um incêndio em junho forçou o Colorado a fechar a Floresta Nacional de San Juan. Até agora este ano, 4.6 milhões de acres queimaram em todo o país - menos do que no ano passado, mas bem acima do 10-ano média de 3.7 milhões de acres nesta data.

Esses anos de fogo ativo também significam custos mais altos de combate a incêndios. Para minha pesquisa sobre gestão de recursos naturais e desenvolvimento econômico rural, eu trabalho freqüentemente com o Serviço Florestal dos EUA, que faz a maioria dos bombeiros federais. O aumento dos custos de supressão de incêndio nas últimas três décadas quase destruiu o orçamento da agência. O seu financiamento global tem sido plana há décadas, enquanto os custos de supressão de incêndios cresceram dramaticamente.

No início deste ano, o Congresso aprovou umcorreção de financiamento de incêndio”Que muda a maneira pela qual o governo federal pagará pelos grandes incêndios durante os caros períodos de incêndios. Mas isso não afeta os fatores que estão tornando a supressão de incêndios mais cara, como as tendências climáticas e mais pessoas vivendo em paisagens propensas a incêndios.

Área anual queimada por incêndios florestais (em milhões de acres), 1983 para 2015. O Serviço Florestal parou de coletar estatísticas no 1997.
Área anual queimada por incêndios florestais (em milhões de acres), 1983 para 2015. O Serviço Florestal parou de coletar estatísticas no 1997.
Centro Nacional de Incêndios Interagentes

Mais dias de queima, mais combustível

O que está impulsionando essa tendência? Muitos fatores se juntaram para criar uma tempestade perfeita. Eles incluem mudança climática, práticas de manejo florestal e de incêndios no passado, desenvolvimento de moradias, maior enfoque na proteção da comunidade e na profissionalização do manejo de incêndios florestais.

As estações de fogo estão crescendo nos Estados Unidos e no mundo todo. De acordo com o Serviço Florestal, as mudanças climáticas expandiram a temporada de incêndios florestais em 78 dias por ano desde 1970. Isso significa que as agências precisam manter os funcionários sazonais em suas folhas de pagamento por mais tempo e ter prestadores de serviço mais adiantados e disponíveis para trabalhar no final do ano. Tudo isso aumenta os custos, mesmo em anos de baixo incêndio.

Em muitas partes do Ocidente propenso a incêndios florestais, décadas de supressão de incêndios combinadas com padrões históricos de extração de madeira criaram florestas pequenas e densas que são mais vulneráveis ​​a grandes incêndios florestais. De fato, muitas áreas têm déficits de incêndio - significativamente menos incêndio do que seria de esperar, dadas as condições climáticas e florestais atuais. A supressão de fogo nessas áreas apenas atrasa o inevitável. Quando os incêndios se afastam dos bombeiros, eles são mais severos devido ao acúmulo de pequenas árvores e arbustos.

Protegendo comunidades e florestas

Nas últimas décadas, o desenvolvimento entrou em áreas com ecossistemas propensos ao fogo - a interface urbano-florestal. Em resposta, o Serviço Florestal mudou suas prioridades de proteger os recursos madeireiros para impedir que os incêndios atingissem casas e outras infraestruturas físicas.

Incêndios próximos a comunidades estão repletos de pressão política e interações complexas com agências estaduais e municipais de segurança contra incêndios e locais. Eles colocam uma enorme pressão sobre o Serviço Florestal para fazer o que for possível para suprimir incêndios. Há um ímpeto considerável no uso de aviões-tanque e helicópteros, embora esses recursos sejam caros e só sejam eficazes em um número limitado de circunstâncias.

Quando começou a priorizar a proteção das comunidades no final do 1980s, o Serviço Florestal também encerrou sua política de suprimir totalmente todos os incêndios florestais. Agora, os incêndios são gerenciados usando uma multiplicidade de objetivos e táticas, que vão desde a supressão total até permitir que os incêndios aumentem, desde que permaneçam dentro dos intervalos desejados.

Essa mudança requer mais pessoal e mais capacitado e mais coordenação entre agências. Isso também significa deixar alguns incêndios crescerem, o que exige que o pessoal monitore os incêndios, mesmo quando eles estiverem dentro dos limites aceitáveis. Afastando-se da supressão total e aumentando o fogo prescrito é controverso, mas muitos cientistas acreditam que ele irá produzir benefícios ecológicos, de segurança pública e financeiros a longo prazo.

O desenvolvimento suburbano e exurbano se expandiu para muitas áreas selvagens sujeitas a incêndios.
O desenvolvimento suburbano e exurbano se expandiu para muitas áreas selvagens sujeitas a incêndios.
USFS, CC BY-ND

Profissionalizando a resposta a incêndios florestais

À medida que as estações de extinção aumentavam e o número de funcionários para o sistema florestal nacional diminuía, o Serviço Florestal era cada vez menos capaz de usar funcionários florestais nacionais como uma milícia cujos empregos regulares podiam ser reservados por breves períodos para combate a incêndios. Em vez disso, começou a contratar funcionários dedicados exclusivamente à gestão de incêndios florestais e a usar empreiteiros do setor privado para a supressão de incêndios.

Há pouca pesquisa sobre os custos dessa transição, mas a contratação de funcionários profissionais dedicados a incêndios e um grande número de contratados é provavelmente mais caro do que o modelo anterior do Serviço Florestal. No entanto, à medida que a força de trabalho da agência encolheu pela 20,000 entre 1980 e os primeiros 2010s e temporadas de incêndio expandiu-se, ela teve pouca escolha além de transformar sua organização de combate a incêndio.

Riscos de incêndio

Muitos desses drivers estão além do controle do Serviço Florestal. A mudança climática, o déficit de fogo em muitas terras ocidentais e o desenvolvimento na interface urbano-florestal garantem que o potencial para grandes incêndios seja absorvido pelo sistema nas próximas décadas.

Existem algumas opções para reduzir riscos e gerenciar custos. Os gestores de terras públicas e os proprietários de terras florestais podem ser capazes de influenciar o comportamento do fogo em certas situações com técnicas como redução de combustíveis perigosos e incêndio prescrito. Mas essas estratégias irão aumentar ainda mais os custos a curto e médio prazo.

Outra estratégia de redução de custos seria repensar como os bombeiros usam recursos caros, como aviões e helicópteros. Mas isso exigirá coragem política para o Serviço Florestal não usar recursos caros em incêndios florestais de alto perfil quando eles não forem eficazes.

Mesmo que essas abordagens funcionem, elas provavelmente só retardarão a taxa de aumento nos custos. Custos de combate a incêndios agora consomem mais da metade do orçamento da agência. Isso é um problema porque reduz os fundos para o manejo florestal nacional, pesquisa e desenvolvimento e apoio à silvicultura estatal e privada. No longo prazo, essas são as atividades necessárias para enfrentar o crescente problema dos incêndios florestais.

Sobre o autor

Cassandra Moseley, Vice-Presidente Associada para Professor de Pesquisa e Pesquisa, Universidade de Oregon

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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