O caso econômico para a Austrália tomando o combustível nuclear usado do mundo

O caso econômico para a Austrália tomando o combustível nuclear usado do mundo

As propostas poderiam agregar valor significativo à mineração de urânio existente na Austrália.

In entregando suas descobertas provisórias depois de quase um ano de pesquisa, consulta e testemunho, o sul australiano Ciclo de Combustível Nuclear Comissão Real tem exaltado os benefícios potenciais de uma instalação para o armazenamento e descarte de combustível nuclear internacional usado. A comissão, liderada por Kevin Scarce, diz que descobriu benefícios potenciais que excedem em muito as expectativas de investigações anteriores.

Eles apontam para um futuro fundo de fortunas crescendo em torno de A $ 6 bilhões por ano e um valor presente de mais A $ 50 bilhões - potencialmente um impulso econômico significativo para a Austrália Meridional através do aumento de seu envolvimento com a indústria de combustível nuclear.

Se aplicados conservadoramente, essas receitas, totalizando A $ 267 bilhões, poderia dar origem a um fundo de riqueza estado estimado para chegar a A $ 467 bilhões após 70 anos de operações. Enquanto outras perguntas continuará a ser, um foi decisivamente respondeu: em termos económicos, a oportunidade nuclear está lá para a tomada.

Tomando o lixo do mundo

A Royal Commission identificou o potencial para estabelecer e operar uma instalação para aceitar 138,000 toneladas de metais pesados ​​(MtHM) de combustível gasto durante um período de alguns anos 50. Tal instalação seria uma peça de infraestrutura globalmente significativa e um passo importante na internacionalização do ciclo do combustível nuclear.

Sem nenhum serviço diretamente comparável em operação hoje, a demanda por serviços é alta, embora isso signifique que os preços a serem pagos pela sua utilização também sejam incertos. A Comissão Real estima um valor de A $ 1.75 milhões por MtM como um preço de referência conservador. Para o contexto, esse número está acima de A $ 1.37 milhões por MtM adotado em minha própria modelagem como o preço médio. Se as estimativas da Royal Commission estiverem corretas, o mercado para levar combustível nuclear gasto de outras nações é mais lucrativo do que o previsto anteriormente.

O estabelecimento relativamente rápido de uma instalação de armazenamento intermediário acima do solo permitiria que esse processo começasse relativamente rápido. A Comissão calculou que esta poderia ser financiada por contratos iniciais para receber o primeiro 15,500 MtHM com base no valor de A $ 1.75 milhões por MtM. Isso seria seguido no futuro pelo descarte subterrâneo. No entanto, com o estabelecimento da 11 anos e 17 anos de carga acima do solo, parece haver um amplo escopo para revisitar uma série de caminhos para o material combustível usado antes que ele seja enterrado sob o solo.

Isso pode ocorrer por meio da comercialização de tecnologias nucleares avançadas, como a reciclagem de combustíveis e reatores rápidos. Neste estágio, nenhum caminho tecnológico avançado foi defendido pelo sul da Austrália, no entanto, um grupo de pesquisa científica vinculado à instalação foi recomendado.

Pesquisa de mim e meus colegas sugere que essas tecnologias estão prontas para comercialização agora e isso seria um investimento oportuno de receita para a Austrália do Sul. Acreditamos que há uma grande oportunidade aqui, embora a comissão tenha adotado uma visão mais conservadora.

A energia nuclear uma perspectiva mais complicado

Parece também que não há perspectiva de energia nuclear doméstica para a Austrália, pelo menos a curto prazo. A comissão destacou uma variedade de tamanho, custo e desafios técnicos, incluindo a necessidade de uma política climática bastante fortalecida. Esse é um reflexo justo e preciso dos atuais requisitos de geração, recursos e configurações de políticas da Austrália e uma leitura razoável, embora conservadora, do estado atual da tecnologia.

Mas, o mais importante, as constatações enfatizam repetidamente que a opção de geração nuclear pode ser benéfica ou exigida no futuro para alcançar a necessária descarbonização profunda de nossa economia. A eletricidade nuclear não deve ser descartada e, portanto, algumas opções de planejamento devem ser investigadas. Se qualquer uma das condições mudar e a Austrália decidir que a energia nuclear é uma inclusão necessária, estaríamos então melhor posicionados para fazê-lo.

A Comissão constatou prováveis ​​benefícios à expansão da mineração de urânio, apesar de serem relativamente pequeno com royalties na casa das dezenas de milhões de dólares por ano. Nenhum caso foi encontrado para engajamento de curto prazo com os processos de agregação de valor de conversão, enriquecimento e fabricação de combustível nuclear.

Uma exceção a isso é o conceito de “leasing de combustível”, que permite que o urânio australiano seja vendido no exterior com um acordo de acompanhamento de que o combustível usado será enviado de volta por uma taxa. Ter uma instalação internacional de armazenamento de lixo nuclear obviamente ajudaria essa abordagem, por sua vez, agregando mais valor à mineração de urânio.

Tendo em conta os benefícios económicos identificados pela Comissão na prestação de serviços multinacionais no armazenamento de combustível usado e eliminação, o uso doméstico da energia nuclear não deve ser arbitrariamente impedido. Pode ser vital no futuro, e mineração e combustível leasing expandida pode proporcionar ainda mais benefícios econômicos.

Politicamente, é claro, a questão está nas mãos do público australiano do sul.

Sobre o autor

Ben Heard, Doutoranda da Universidade de Adelaide. Sua apreciação da crise climática forçados a repensar sua oposição de longa data à energia nuclear.

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