O que o vírus Ebola pode nos ensinar sobre como salvar Crops

Trabalhar com os agricultores locais para proteger suas plantações. Autor fornecidoTrabalhar com os agricultores locais para proteger suas plantações. Autor fornecido

Quando o mortal vírus Ebola atingiu a África Ocidental no ano passado, uma coisa que ficou clara foi que a região não tinha acesso a ferramentas de diagnóstico rápido que poderia ajudar a identificar os infectados e ajudar a conter a disseminação do vírus.

Como o mundo entrou em ação para combater a emergência, um fator crucial que ajudou a conter a epidemia foi a chegada de mochilas contendo computadores portáteis de sequenciamento genético - uma tecnologia não disponível nos países afetados.

O que essa história tem a ver com a fome no mundo, além do fato de que tanto a fome quanto a doença são mostradas nas Nações Unidas? Objetivos de Desenvolvimento Sustentável?

Se pudermos levar as mesmas tecnologias contra as doenças das plantações, assim como as humanas, podemos ajudar a erradicar a fome - um problema menos interessante e mais lento do que o Ebola, mas muito mais mortal em termos de pedágio humano.

A nossa investigação centra-se na mandioca, um alimento básico para alguns 800 milhões de pessoas na África Oriental (e descrito pelo filantropo Bill Gates como o vegetal mais interessante do mundo).

Uma das maiores ameaças à mandioca e aos agricultores que a cultivam são as moscas-brancas, que transmitem vírus mortais de plantas que fazem com que as raízes da mandioca comestíveis apodreçam por dentro.

Estes “Vírus da Linha Marrom-Cassava” podem destruir culturas inteiras. Mas normalmente o agricultor não percebe que a colheita é perdida até a época da colheita.

Nossa equipe tem encontrado que há mais espécies desses vírus do que se pensava, e possivelmente mais ainda a ser encontrado.

Agora, para identificar as espécies de vírus que estão infectando uma planta de mandioca individual, as amostras devem ser transportadas para laboratórios especializados através de distâncias consideráveis ​​- muitas vezes para outro país, ou mesmo para outro continente.

É aí que entra a rápida genômica de campo. Com o acesso ao rápido seqüenciamento genético, semelhante ao usado para deter a disseminação do Ebola, os agricultores podem descobrir se suas mudas de mandioca estão infectadas antes de serem plantadas. Então eles não terão que se preocupar se a mandioca é saudável ou não quando é hora de comê-los e afastar a temporada de fome.

Lutando contra a fome

Se quisermos acabar com a fome no mundo, poupar a mandioca será crucial. Então, como fazemos isso?

Numa Cimeira das Soluções da ONU realizada no dia seguinte à aprovação dos objetivos, estávamos entre Inovadores 14 escolhido para discutir nossas soluções propostas para as metas globais da 17. Aqui está o que sugerimos para proteger a mandioca na África Oriental.

Precisamos de financiamento para ajudar a equipar os laboratórios na África Oriental com supercomputação (mesmo que sejam pequenos aglomerados) e fundos de viagem para eu levar uma equipe de cientistas computacionais realmente impressionantes para realizar workshops para colaboradores na região.

Antes disso, também precisamos aumentar o financiamento para bolsas de estudo para estudantes de doutorado na África Oriental - para que esses países tenham pessoas com o conhecimento necessário para operar os computadores.

A longo prazo, uma rede de laboratórios de diagnóstico móvel para a doença da mosca-branca da mandioca precisa ser lançada para os agricultores em toda a região, muito parecido com a resposta ao surto de Ebola na África Ocidental. Esses agricultores precisam de diagnósticos para ver se suas plantas estão doentes e identificam o vírus específico e a mosca-branca em seu campo e região.

Se pudermos salvar a mandioca, então o sequenciamento genômico, os supercomputadores e outras ferramentas usadas para fazê-lo poderiam potencialmente ser usados ​​para combater surtos similares em países do mundo inteiro que estão sofrendo com pragas e doenças que ameaçam seu suprimento de alimentos.

Trazer as mulheres mais fortes do planeta, os pequenos agricultores da África Oriental, para a luz só ajudará a luta para garantir que as pessoas tenham comida suficiente em todo o mundo.

Sobre os Autores

Laura Boykin, TED Fellow | Pesquisador Fellow | Escola de Química e Bioquímica | ARC CoE Plant Biology Energy, Universidade da Austrália Ocidental

Joseph Ndunguru, Virologista de Plantas Moleculares, Mikocheni Agricultural Research Institute

Monica Kehoe, Oficial de Pesquisa, Departamento de Agricultura e Alimentação - Austrália Ocidental

Peter Sseruwagi, pesquisador do Instituto de Pesquisa Agrícola Mikocheni

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