O deserto do Saara deve ser transformado em uma enorme fazenda solar?

O deserto do Saara deve ser transformado em uma enorme fazenda solar? Naeblys / shutterstock

Sempre que visito o Saara, fico impressionado com o quão ensolarado e quente é e com a nitidez do céu. Além de alguns oásis, há pouca vegetação e a maior parte do maior deserto do mundo é coberta de pedras. areia e dunas de areia. O sol saariano é poderoso o suficiente para fornecer à Terra energia solar significativa.

As estatísticas são incompreensíveis. Se o deserto fosse um país, seria quinto maior do mundo - é maior que o Brasil e um pouco menor que a China e os EUA. Cada metro quadrado recebe, em média, entre 2,000 e 3,000 quilowatts-hora de energia solar por ano, de acordo com Estimativas da NASA. Dado que o Saara cobre cerca de 9m km², isso significa que a energia total disponível - ou seja, se cada centímetro do deserto absorve cada gota da energia do sol - é mais do que 22 bilhões de gigawatts-hora (GWh) por ano.

Este é novamente um grande número que requer algum contexto: significa que uma fazenda solar hipotética que cobria todo o deserto produziria 2,000 vezes mais energia do que as maiores centrais elétricas do mundo, que geram apenas 100,000 GWh por ano. De fato, sua produção seria equivalente a mais de 36 bilhões de barris de petróleo por dia - isto é, cerca de cinco barris por pessoa por dia. Neste cenário, o Saara poderia produzir mais de sete vezes o requisitos de eletricidade da Europa, quase sem emissões de carbono.

soluções climáticas Irradiação horizontal global, uma medida da quantidade de energia solar recebida por ano. Atlas Solar Global / Banco Mundial

Além disso, o Saara também tem a vantagem de estar muito perto da Europa. A distância mais curta entre o norte da África e a Europa é de apenas 15km no Estreito de Gibraltar. Mas mesmo distâncias muito maiores, na largura principal do Mediterrâneo, são perfeitamente práticas - afinal, o mundo cabo de alimentação subaquático mais longo corre para quase 600km entre a Noruega e os Países Baixos.

Durante a última década, cientistas (incluindo eu e meus colegas) examinaram como a energia solar no deserto poderia atender à crescente demanda local de energia e, eventualmente, alimentar a Europa também - e como isso poderia funcionar na prática. E essas percepções acadêmicas foram traduzidas em planos sérios. A tentativa de maior destaque foi a Desertec, um projeto anunciado na 2009 que rapidamente adquiriu muitos fundos de vários bancos e empresas de energia antes de entrar em colapso quando a maioria dos investidores desistiu cinco anos depois, citando altos custos. Tais projetos são retidos por uma variedade de questões políticas, comerciais e sociais. fatores, incluindo uma falta de desenvolvimento rápido na região.

soluções climáticas O planeta Tatooine dos filmes de Star Wars foi filmado no sul da Tunísia. Amin Al-Habaibeh, Autor fornecida

Propostas mais recentes incluem o TuNur projecto na Tunísia, que visa alimentar mais de 2m casas europeias, ou o Usina de energia solar de Noor Complex em Marrocos, que também visa exportar energia para a Europa.

Duas tecnologias

Existem duas tecnologias práticas no momento para gerar eletricidade solar dentro deste contexto: energia solar concentrada (CSP) e painéis solares fotovoltaicos regulares. Cada um tem os seus prós e contras.

A energia solar concentrada usa lentes ou espelhos para concentrar a energia do sol em um ponto, que se torna incrivelmente quente. Este calor gera eletricidade por meio de turbinas a vapor convencionais. Alguns sistemas usam sal fundido para armazenar energia, permitindo que a eletricidade também seja produzida à noite.

soluções climáticas Uma planta solar concentrada perto de Sevilha, Espanha. Os espelhos concentram a energia do sol na torre no centro. Novikov Aleksey / shutterstock

CSP parece ser mais adequado para o Saara devido ao sol direto, falta de nuvens e altas temperaturas que o torna mais eficiente. No entanto, as lentes e os espelhos podem ser cobertos por tempestades de areia, enquanto os sistemas de aquecimento por turbina e vapor permanecem tecnologias complexas. Mas a desvantagem mais importante da tecnologia é a sua uso de recursos hídricos escassos.

Os painéis solares fotovoltaicos convertem a energia do sol em eletricidade diretamente usando semicondutores. É o tipo mais comum de energia solar, pois pode ser conectado à rede ou distribuído para uso em pequena escala em edifícios individuais. Além disso, fornece saída razoável em tempo nublado.

Mas uma das desvantagens é que, quando os painéis ficam muito quentes, a eficiência diminui. Isso não é ideal em uma parte do mundo onde as temperaturas do verão podem facilmente exceda 45 ℃ na sombra, e dado que a demanda por energia para ar condicionado é mais forte durante as partes mais quentes do dia. Outro problema é que as tempestades de areia podem cobrir os painéis, reduzindo ainda mais sua eficiência.

Ambas as tecnologias podem precisar alguma quantidade de água para limpar os espelhos e painéis, dependendo do clima, o que também torna a água um fator importante a ser considerado. A maioria dos pesquisadores sugere integrando as duas principais tecnologias para desenvolver um sistema híbrido.

Apenas uma pequena porção do Saara poderia produzir tanta energia quanto o continente africano inteiro atualmente. À medida que a tecnologia solar melhora, as coisas só ficam mais baratas e mais eficientes. O Saara pode ser inóspito para a maioria das plantas e animais, mas pode trazer energia sustentável para a vida no Norte da África - e além.

Sobre o autor

Amin Al-Habaibeh, professor de sistemas de engenharia inteligente, Nottingham Trent University

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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