A queima de combustíveis fósseis é responsável pela maior parte do aumento do nível do mar desde o 1970

A média global do nível do mar aumentou cerca de 17 cm entre 1900 e 2005. Isto é um taxa muito mais rápida do que nos anos 3,000 anteriores.

O nível do mar muda por vários motivos, incluindo o aumento das temperaturas, já que a queima de combustíveis fósseis aumenta a quantidade de gases de efeito estufa na atmosfera. Em um clima de aquecimento, espera-se que os mares subir a taxas mais rápidas, aumentando o risco de inundações ao longo das nossas costas. Mas até agora não sabíamos que fração do aumento era resultado de atividades humanas.

Em pesquisa publicada na Nature Climate Change, mostramos pela primeira vez que a queima de combustíveis fósseis é responsável pela maioria do aumento do nível do mar desde o final do século 20.

Como a quantidade de gases de efeito estufa que estamos colocando na atmosfera continua aumentando, precisamos entender como o nível do mar reage. Esse conhecimento pode ser usado para ajudar a prever futuras mudanças no nível do mar.

CSIROCSIROMedição do nível do mar

Hoje em dia, podemos medir a altura da superfície do mar usando satélites, então temos uma ideia precisa de como o nível do mar está mudando, tanto regionalmente como na média global.

Antes desta (antes de 1993), o nível do mar foi medido por medidores de maré, que estão espalhados de maneira desigual pelo mundo. Como resultado, temos um conhecimento pior de como o nível do mar mudou no passado, particularmente antes do 1960, quando havia menos medidores.

No entanto, as medições do indicador de maré indicam que o nível médio global do mar aumentou em cerca de 17 cm entre 1900 e 2005.

O que impulsiona o aumento do nível do mar?

Os dois maiores contribuintes para a elevação dos mares são a expansão dos oceanos à medida que as temperaturas aumentam, a perda de massa das geleiras e dos lençóis de gelo e outras fontes de água na terra. Embora agora sabemos o que o contribuições mais importantes para o aumento do nível do mar são, não sabíamos o que está impulsionando essas mudanças.

As mudanças no nível do mar são causadas por fatores naturais, como a variabilidade climática natural (por exemplo, El Niño), resposta contínua às mudanças climáticas passadas (aquecimento regional após a Pequena Idade do Gelo), erupções vulcânicas e mudanças na atividade do sol.

Erupções vulcânicas e mudanças no sol afetam o nível do mar ao longo de anos a décadas. Grandes erupções vulcânicas podem causar uma queda temporária do nível do mar, porque a cinza vulcânica reduz a quantidade de radiação solar que chega ao oceano, resfriando o oceano.

Os seres humanos também contribuíram para o aumento do nível do mar pela queima de combustíveis fósseis e pelo aumento da concentração de gases de efeito estufa na atmosfera.

Separando as causas

Utilizamos modelos climáticos para estimar a expansão oceânica e a perda de massa de geleiras e mantos de gelo para cada um dos fatores individuais responsáveis ​​pela mudança do nível do mar (humano e natural). Para isso, adicionamos as melhores estimativas de todas as outras contribuições conhecidas para a mudança do nível do mar, como a extração de água subterrânea e contribuições adicionais para o gelo.

Em seguida, comparamos esses resultados do modelo com a média global observada da mudança do nível do mar no século 20 para descobrir qual fator era responsável por uma determinada quantidade de mudança no nível do mar.

No século 20, como um todo, o impacto das influências naturais é pequeno e explica muito pouco a tendência observada no nível do mar.

A resposta tardia das geleiras e dos lençóis de gelo às temperaturas mais quentes após a Pequena Idade do Gelo (1300-1870 AD) causou um aumento do nível do mar no início do século 20. Isso explica muito da mudança observada no nível do mar antes do 1950 (quase 70%), mas muito pouco após o 1970 (menor que 10%).

O fator humano

As maiores contribuições para o aumento do nível do mar após a 1970 são da expansão térmica oceânica e da perda de massa das geleiras em resposta ao aquecimento das concentrações crescentes de gases de efeito estufa. Esse aumento é parcialmente compensado pelo impacto dos aerossóis, que por si só causariam um resfriamento do oceano e menos derretimento das geleiras.

A influência combinada desses dois fatores (gases de efeito estufa e aerossóis) é pequena no início do século, explicando apenas cerca de 15% do aumento observado. No entanto, após o 1970, descobrimos que a maioria do aumento do nível do mar observado é uma resposta direta à influência humana (quase 70%), com uma porcentagem ligeiramente crescente até os dias atuais.

Quando todos os fatores são considerados, os modelos explicam cerca de três quartos do aumento observado desde o 1900 e quase todo o aumento nas últimas décadas (quase 90% desde 1970).

A razão para essa diferença pode ser encontrada nos modelos ou nas observações. Os modelos poderiam subestimar o aumento observado antes do 1970 devido, por exemplo, a contribuição de folha de gelo subestimada. No entanto, a qualidade e o número de observações do nível do mar antes do registro do altímetro de satélite também é menor.

Derrubando as balanças

Nosso artigo mostra que os fatores determinantes da mudança do nível do mar mudaram ao longo do século 20.

Variações naturais passadas no clima foram o fator dominante no início do século, como resultado de glaciares e lençóis de gelo levando décadas a séculos para se adaptar à mudança climática.

Em contraste, no final do século 20, a influência humana tornou-se o fator dominante para o aumento do nível do mar. Isso provavelmente continuará até que as emissões de gases do efeito estufa sejam reduzidas e as temperaturas oceânicas, glaciares e mantos de gelo estejam novamente em equilíbrio com o clima.

Sobre o autor

Aimée Slangen, pesquisador de pós-doutorado, Instituto de Pesquisa Marinha e Atmosférica

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Este artigo foi publicado originalmente no The Conversation

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