A mudança climática alimentou a ascensão e queda do Império Neo-Assírio, superpotência do mundo antigo

A mudança climática alimentou a ascensão e queda do Império Neo-Assírio, superpotência do mundo antigo Assurbanipal, último grande governante do Império Assírio, não conseguiu superar os efeitos das mudanças climáticas. Museu Britânico, CC BY-ND

A Mesopotâmia antiga, a terra lendária entre os rios Tigre e Eufrates, era o centro de comando e controle do Império Neo-Assírio. Essa superpotência antiga foi o maior império de sua época, durando de 912 BC a 609 BC no que hoje é o Iraque e a Síria modernos. No auge, o estado assírio se estendia do Mediterrâneo e do Egito, a oeste, até o Golfo Pérsico e o oeste do Irã, a leste.

Então, em uma surpreendente reviravolta da fortuna, o Império Neo-Assírio caiu de seu zênite (por volta de 650 aC) para colapso político completo dentro de apenas algumas décadas. O que aconteceu?

Inúmeras teorias tentam explicar o colapso assírio. A maioria dos pesquisadores atribui isso à superexpansão imperial, guerras civis, agitação política e derrota militar assíria por uma coalizão de forças babilônicas e medianas no 612 BC. Mas exatamente como esses dois pequenos exércitos foram capazes de aniquilar o que era então a força militar mais poderosa do mundo historiadores e arqueólogos mistificados por mais de cem anos.

Nossa nova pesquisa publicada na revista Science Advances lança luz sobre esses mistérios. Mostramos que a mudança climática foi a proverbial faca de dois gumes que primeiro contribuiu para a ascensão meteórica do Império Neo-Assírio e depois para seu colapso precipitado.

A mudança climática alimentou a ascensão e queda do Império Neo-Assírio, superpotência do mundo antigo A visão de um artista do interior de um palácio assírio, com base em desenhos feitos em 1849 por Austen Henry Layard no local das escavações do século XIX. Coleções digitais da biblioteca pública de Nova York, CC BY-ND

Crescendo até um busto inesperado

O estado neo-assírio era uma potência econômica. É formidável máquina de guerra ostentava um grande exército permanente com cavalaria, carros e armas de ferro. Por mais de dois séculos, os poderosos assírios realizaram campanhas militares implacáveis ​​com eficiência implacável. Eles conquistaram, saquearam e subjugaram grandes potências regionais em todo o Oriente Próximo e Próximo, enquanto cada rei assírio tentava ofuscar seu antecessor.

Assurbanipal, o último grande rei da Assíria, governou esse vasto império desde o cidade antiga de Nínive, cujas ruínas se encontram do outro lado do rio Tigre até a moderna Mosul, Iraque. Nínive era uma metrópole extensa de tamanho e grandeza sem precedentes, repleta de templos e complexos de palácio, com jardins exóticos que eram regados por um extenso sistema de canais e aquedutos.

E então tudo terminou em apenas alguns anos. Por quê?

Nosso grupo de pesquisa quis investigar as condições climáticas ao longo dos poucos séculos em que o Império Neo-Assírio tomou conta e, finalmente, entrou em colapso.

Construindo uma imagem do clima 2,600 anos atrás

Para pistas sobre os padrões de chuva no norte da Mesopotâmia, nos voltamos para a caverna Kuna Ba, localizada perto de Nínive.

Nossos colegas coletaram amostras das estalagmites da caverna. Estas são as estruturas em forma de cone que apontam para cima a partir do chão da caverna. Eles crescem lentamente, a partir do zero, quando a água da chuva cai do teto da caverna, depositando minerais dissolvidos.

A mudança climática alimentou a ascensão e queda do Império Neo-Assírio, superpotência do mundo antigo As camadas de uma estalagmite registram as condições climáticas da época em que foram criadas. Ashish Sinha, CC BY-ND

A água da chuva naturalmente contém isótopos pesados ​​e leves de oxigênio - isto é, átomos de oxigênio que possuem diferentes números de nêutrons. Variações sutis nas razões isotópicas de oxigênio podem ser indicadores sensíveis das condições climáticas no momento em que a água da chuva caiu originalmente. À medida que as estalagmites crescem, eles prendem em sua estrutura as proporções isotópicas de oxigênio da água da chuva que penetra na caverna.

Reunimos meticulosamente a história climática do norte da Mesopotâmia, perfurando cuidadosamente estalagmites, através de seus anéis de crescimento, que são semelhantes aos das árvores. Em cada amostra, medimos as taxas de isótopos de oxigênio para construir uma linha do tempo de como as condições mudaram. Isso nos dizia a ordem dos eventos, mas não nos dizia a quantidade de tempo decorrido entre eles.

Felizmente, as estalagmites também prendem o urânio, um elemento sempre presente em pequenas quantidades na água infiltrada. Com o tempo, o urânio decai em tório a um ritmo previsível. Assim, os especialistas em namoro em nossa equipe de pesquisa obtiveram pontuações de alta precisão medições de urânio-tório nas camadas de crescimento de estalagmite.

Juntos, esses dois tipos de medidas permitem ancorar nosso registro climático em anos civis precisos.

Período chuvoso incomum, depois seca maciça

Agora, era possível uma comparação direta do registro climático de estalagmite com os registros históricos e arqueológicos da região. Queríamos colocar os principais eventos da história neo-assíria no contexto de longo prazo de nossa reconstrução climática.

Descobrimos que a fase de expansão mais significativa do estado neo-assírio ocorreu durante um intervalo de dois séculos de clima anormalmente úmido, em comparação com os anos anteriores do 4,000. Chamado de período megapluvial, esse período de chuvas incomumente alto foi imediatamente seguido por megadoughts durante o início do século VII aC. Essas antigas condições secas eram tão severas quanto as recentes secas no Iraque e na Síria, mas duraram décadas. O período que marcou o colapso do Império Neo-Assírio ocorreu bem nesse período.

A mudança climática alimentou a ascensão e queda do Império Neo-Assírio, superpotência do mundo antigo O Império Neo-Assírio subiu durante um período incomum de clima úmido e entrou em colapso logo após as condições se tornarem secas incomuns. Ashish Sinha, CC BY-ND

Cientes da ressalva de que a correlação não implica causalidade, estávamos interessados ​​em como esse balanço climático selvagem - um período incomumente chuvoso que terminou em seca - poderia ter influenciado um império.

Embora o estado neo-assírio tenha sido enorme nas últimas décadas, seu núcleo econômico sempre esteve confinado a uma região bastante pequena. Isso relativamente pequena área no norte da Mesopotâmia, serviu como fonte primária de receita agrícola e impulsionou campanhas militares assírias.

Argumentamos que quase dois séculos de condições incomumente úmidas nessa região semi-árida permitiram a agricultura florescer e energizar a economia assíria. O clima agiu como um catalisador para a criação de uma densa rede de assentamentos urbanos e rurais nas zonas instáveis ​​que antes não eram capazes de apoiar a agricultura.

Nossos dados mostram que o período chuvoso terminou abruptamente e o pêndulo girou para o outro lado. Nas garras dos megarrough recorrentes, o núcleo assírio e seu interior teriam sido engolfados dentro de um "zona de incerteza”- um corredor de terra onde a chuva é altamente irregular e qualquer agricultura alimentada pela chuva apresenta um grande risco de falha na colheita.

Provavelmente, repetidas falhas na colheita exacerbaram a agitação política na Assíria, prejudicaram sua economia e empoderaram os estados rivais adjacentes.

Clima incerto, crescimento insustentável

Nossas descobertas têm implicações nos dias atuais.

Nos tempos modernos, a mesma região que outrora constituía o núcleo assírio foi atingida repetidamente por secas de vários anos. O catastrófico seca de 2007 – 2008 no norte do Iraque e na Síria, o mais grave nos últimos anos da 50, levou a falhas na colheita de cereais em toda a região.

Secas como esta oferecem um vislumbre do que os assírios suportaram durante a metade do século VII aC. E o colapso do Império Neo-Assírio oferece um aviso às sociedades de hoje.

A mudança climática chegou para ficar. No século XIX, as pessoas têm o que os neo-assírios não tinham: o benefício da retrospectiva e da abundância de dados observacionais. O crescimento insustentável em regiões politicamente voláteis e estressadas pela água é uma receita testada pelo tempo para um desastre.

Sobre o autor

Ashish Sinha, Professor de Ciências da Terra e do Clima, Universidade Estadual da Califórnia, Dominguez Hills e Gayatri Kathayat, Professor Associado de Mudança Ambiental Global, Universidade de Xi'an Jiaotong

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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