Incêndios mais frequentes podem alterar drasticamente as florestas boreais e emitir mais carbono

Incêndios mais frequentes podem alterar drasticamente as florestas boreais e emitir mais carbono Um incêndio florestal se move em direção à cidade de Anzac de Fort McMurray, Alta. em maio 2016. Jason Franson / Imprensa canadense via AP

Hoje em dia, o céu de verão cheio de fumaça e o pôr do sol vermelho escuro são comuns no Canadá e nos Estados Unidos. Grande parte dessa fumaça vem dos grandes incêndios do norte.

Trabalhamos nas conseqüências do aumento dos incêndios boreais desde a 2004, quando um faixa enorme (2.6 milhões de hectares) de floresta boreal queimada no Alasca e no Yukon. Parecia, na época, um ano de fogo extraordinariamente grande. Desde então, vimos recorde de atividade de incêndio ocorrem repetidamente no norte da América do Norte.

O aumento da atividade de incêndio na floresta boreal é consistente com respostas projetadas às mudanças climáticas. Isso significa que as florestas individuais provavelmente queimarão com mais frequência do que nas centenas anteriores, até milhares, de anos. Nossa pesquisa sobre respostas florestais a grandes incêndios mostra que uma frequência crescente de incêndios leva a um conjunto de mudanças em cascata que podem alterar substancialmente a floresta boreal como a conhecemos.

Impactos de incêndios mais frequentes

As florestas boreais atuam como sumidouros de carbono - removem o dióxido de carbono da atmosfera e o armazenam em materiais biológicos - por milênios. Mas o nosso estudo recente dos incêndios da 2014 nos Territórios do Noroeste mostra que algumas partes da floresta boreal estão se tornando fontes de carbono atmosférico, potencialmente contribuindo para o efeito estufa.

Estimativas recentes sugerem que florestas boreais armazenam mais carbono do que atualmente na atmosfera, com a maior parte desse carbono encontrado nos solos. Essas piscinas de carbono antigo do solo estão contidas em camadas mais profundas do solo e tendem a permanecer úmidas. Historicamente, isso os manteve a salvo da queima.

No entanto, nosso trabalho nos Territórios do Noroeste mostra que, quando as florestas jovens (com menos de 10 anos de idade) queimam, esse carbono antigo - armazenado em ciclos anteriores de incêndio - fica mais próximo da superfície, tornando-o cerca de cinco vezes mais propenso a queimar. O aumento da frequência de incêndios aumenta a probabilidade de as florestas boreais liberarem carbono legado armazenado de volta à atmosfera.

Incêndios mais frequentes podem alterar drasticamente as florestas boreais e emitir mais carbono Os solos da floresta boreal lentamente acumulam estoques de carbono herdado em vários ciclos de incêndio, que podem ser liberados quando os incêndios queimam em florestas jovens. Victor O. Leshyk, Centro de Ciência e Sociedade de Ecossistemas, Universidade do Norte do Arizona

A queima frequente também afeta a regeneração das árvores após o incêndio, alterando as espécies de árvores que dominam o dossel da floresta e potencialmente mudando algumas áreas da floresta para tundra ou floresta aberta. Nosso trabalho sobre recuperação florestal após os grandes anos de incêndio do 2004-05 no Alasca e Yukon mostra que o abeto preto, a árvore mais abundante do Floresta boreal da América do Norte, perde rapidamente sua vantagem no tribunal de origem quando os incêndios se tornam muito frequentes.

O abeto vermelho preto é a árvore do norte de crescimento lento por excelência. Ele não produz sua primeira colheita de sementes até os cerca de 10 anos da 25 e precisa dos anos 50-80 para atingir a maturidade reprodutiva.

Normalmente essas árvores enfeitam-se bem após o incêndio. Eles têm a capacidade de depositar sementes para o futuro, selando-as em cones. Esses cones se abrem com fogo e dispersam muitas centenas de sementes na paisagem.

No entanto, quando florestas de abetos pretos queimar em tenra idade, um banco seguro de cones ainda não se desenvolveu e a ausência de sementes reduz o sucesso na regeneração de abetos. No extremo norte, incêndios repetidos em florestas de abetos pretos podem causar uma mudança da floresta para a tundra. Em partes mais quentes da floresta boreal, florestas de abetos são substituídas com árvores de folha caduca como bétula e álamo.

Incêndios mais frequentes podem alterar drasticamente as florestas boreais e emitir mais carbono Floresta de abeto preto jovem queimada regenerando para tundra não-florestada. Carissa Brown

Perder legados

Quando as queimaduras de carbono herdadas e a regeneração de abetos negros falham, um dos serviços ecossistêmicos mais importantes da floresta boreal, o armazenamento a longo prazo de carbono atmosférico, fica comprometido.

Além de armazenar carbono, a floresta boreal fornece habitat crítico para espécies silvestres, como o caribu, que se alimentam de líquenes em áreas de coníferas maduras. Grandes manadas de caribus de solo estéril que hibernam na floresta boreal têm sido um fonte de alimento tradicional para os povos do norte por milênios.

Aumentos de incêndios que perturbam as florestas de coníferas e seu sub-bosque de líquenes provavelmente terão impactos negativos nas populações de caribu e nas pessoas que dependem delas. E uma vez que as mudanças das florestas de abetos negros para aspen ou tundra ocorrem, essas florestas são lento para retornar condições históricas, pois agora faltam os ingredientes necessários para regenerar as florestas originais: canteiros de carbono herdados e uma fonte de semente de abeto preto.

Os impactos causados ​​pela mudança na frequência de incêndios podem ocorrer rapidamente - a perda de carbono herdado e as mudanças nas espécies de árvores são desencadeadas por eventos únicos de incêndio - e provavelmente superarão outros impactos das mudanças climáticas nas florestas boreais, como estresse por seca or estimulação do crescimento das plantas com uma atmosfera mais quente e rica em carbono.

Mudanças nas florestas boreais e em seus serviços ecossistêmicos afetarão o estilo de vida e os meios de subsistência da população local, além de influenciar a trajetória climática futura de nosso planeta. À medida que a mudança climática se intensifica e a frequência de incêndios continua a aumentar, é provável que vejamos uma área maior de florestas boreais mudando de sumidouros de carbono para fontes de carbono e grandes quedas nas coníferas antigas até o final do século XIX.

Sobre o autor

Jill Johnstone, Professora Adjunta de Biologia, University of Saskatchewan; Carissa Brown, professora associada, Memorial University of Newfoundlande Xanthe Walker, pesquisador de pós-doutorado, Northern Arizona University

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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