Microplásticos podem afetar como o gelo do Ártico se forma e derrete

Microplásticos podem afetar como o gelo do Ártico se forma e derrete Formação de gelo à deriva no Mar Báltico, onde as concentrações microplásticas estão em níveis semelhantes aos do Ártico. A incorporação de microplásticos no gelo do mar afeta o quão bem o gelo absorve ou reflete a energia solar. Shutterstock

A poluição plástica nos oceanos tornou-se um importante problema social, pois os plásticos são os poluentes mais comuns e persistentes em oceanos e praias em todo o mundo. Na imaginação comum, o desperdício de plástico é frequentemente associado a garrafas à deriva no oceano, equipamentos de pesca lavados nas praias ou sacos de plástico que as tartarugas confundem com água-viva e comem.

Mas essas partículas maiores são apenas a ponta do iceberg. Partículas menores também são uma parte importante do problema. Partículas de plástico menores que cinco milímetros são chamadas de microplásticos. Podem originar-se de design deliberado (como agentes de limpeza ou produtos para cuidados pessoais), quebra de pedaços maiores de plástico ou microfibras de tecidos.

A vida do impacto dos microplásticos no meio ambiente e a saúde humana ainda está sendo estudada.

Microplásticos podem afetar como o gelo do Ártico se forma e derrete Microplásticos são pequenos pedaços de plástico que medem menos do que o tamanho de um grão de arroz. Eles impactam os ecossistemas poluindo os arredores e entrando na cadeia alimentar. Shutterstock

Impacto no Ártico

Se as pessoas assumem que o ambiente do Ártico não é afetado pelo que os humanos descartam nos oceanos, elas estão erradas. As águas cristalinas do Oceano Ártico estão sob ameaça silenciosa dessas partículas, pois flutuam junto com as correntes oceânicas por longas distâncias.

Espera-se que as concentrações microplásticas no Ártico aumentem rapidamente devido ao aumento da entrada de água doce e à intensificação do tráfego marítimo e atividades de desenvolvimento de recursos. Considerando a vulnerabilidade excepcional dos ecossistemas marinhos do Ártico, existe uma necessidade urgente de avaliar a distribuição, caminhos e destino dos microplásticos no Ártico.

Em um artigo recente publicado em Boletim Poluição marinha, estudamos se e como os microplásticos poderiam ser incorporados na estrutura de gelo marinho. Microplásticos no gelo do mar podem afetar a absorção da radiação solar incidente. Isso afeta o albedo de gelo marinho - como o gelo reflete a energia solar - um dos as principais propriedades do gelo marinho em termos de regulação da troca de calor entre o oceano e a atmosfera.

Medindo o albedo

Mudanças no albedo de gelo marinho teriam fortes conseqüências no ciclo anual de crescimento e derretimento do gelo marinho. Para testar nossa hipótese, montamos um estudo de microcosmo no [Centro de Pesquisa Ambiental de Gelo Marinho da Universidade de Manitoba], uma piscina externa onde podemos cultivar gelo marinho.

Dois conjuntos de microcosmos 12, medindo um metro cúbico, foram feitos usando tubos de alumínio galvanizado como molduras e lençóis de algodão como paredes. O primeiro conjunto foi usado para medir os níveis de luz, enquanto o segundo conjunto foi usado para coletar amostras de gelo marinho. Adicionamos manualmente partículas microplásticas para monitorar sua incorporação no gelo marinho à medida que ele crescia. Utilizamos quatro concentrações diferentes: controle (sem adição de partículas), baixo, médio e alto (cerca de partículas 120, 380 e 1,200 por litro, respectivamente).

Microplásticos podem afetar como o gelo do Ártico se forma e derrete Níveis variáveis ​​de microplásticos foram estudados em ambientes controlados. Autor fornecida

Usamos um corante chamado vermelho do Nilo para acompanhar os microplásticos enquanto o gelo congelava. Sob uma luz fluorescente, o corante fazia os microplásticos brilharem, permitindo ver como o gelo marinho concentra os microplásticos em sua estrutura e, uma vez incorporado, como esses partículas permanecem na matriz de gelo.

Encontramos altas concentrações de partículas na superfície do gelo do mar, devido à flutuabilidade das partículas e à rápida formação de cristais de gelo, aprisionando as partículas quando o gelo coalescente em uma firme camada de gelo. Embora os microplásticos não tenham afetado as taxas de crescimento do gelo marinho, mudanças distintas no albedo de gelo marinho em resposta a concentrações médias e altas de microcosmos de microplásticos.

Para determinar o impacto real de nossas observações, também medimos as concentrações microplásticas de várias amostras de gelo marinho coletadas no Golfo de Bothnia (Mar Báltico). Observamos concentrações microplásticas semelhantes às observadas no Oceano Ártico (partículas de 8 a 41 por litro), mas muito mais baixas do que a concentração em nosso experimento de microcosmos. Nessas concentrações, não esperamos que a incorporação microplástica tenha impacto no albedo de gelo marinho.

Para regiões com concentrações microplásticas mais altas ou se a concentração microplástica aumentar, esperamos que as propriedades do gelo marinho possam mudar. Essas mudanças afetariam notavelmente o albedo, mas também os processos fotoquímicos e foto-biológicos que ocorrem no gelo do mar, como a disponibilidade de luz para algas que vivem no fundo da cobertura de gelo, com possíveis impactos na base da cadeia alimentar do Ártico.

Sobre o autor

Nicolas-Xavier Geilfus, pesquisador associado, Universidade de Manitoba

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Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

 
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