As plataformas de gelo da Antártica estão tremendo com o aumento da temperatura global - O que acontecerá a seguir depende de nós

As plataformas de gelo da Antártica estão tremendo com o aumento da temperatura global - O que acontecerá a seguir depende de nós

Imagens de pedaços colossais de gelo mergulhando no mar acompanham quase todas as notícias sobre as mudanças climáticas. Muitas vezes, pode fazer com que o problema pareça remoto, como se os efeitos do aumento das temperaturas globais estivessem se manifestando em outro lugar. Mas o rompimento dos vastos reservatórios de água congelada do mundo - e, em particular, das plataformas de gelo da Antártica - terá consequências para todos nós.

Antes de podermos avaliar como, precisamos entender o que está conduzindo esse processo.

As plataformas de gelo são gigantescas plataformas flutuantes de gelo que se formam onde o gelo continental encontra o mar. Eles são encontrados na Groenlândia, no norte do Canadá e no Ártico russo, mas o maior avança nas bordas da Antártica. Eles são alimentados por rios de gelo congelados chamados geleiras, que descem da camada íngreme de gelo da Antártica.

As plataformas de gelo atuam como uma barreira para as geleiras, então, quando elas desaparecem, é como puxar o tampão de uma pia, permitindo que as geleiras fluam livremente para o oceano, onde contribuem para a elevação do nível do mar.

Se você voltar a 2002, pode se lembrar do súbito desaparecimento de Larsen B, uma plataforma de gelo na Península Antártica - a massa de terra em forma de cauda que se estende desde o continente Antártico Ocidental - que se fragmentou em apenas seis semanas.

As plataformas de gelo da Antártica estão tremendo com o aumento da temperatura global - O que acontecerá a seguir depende de nós A Península Antártica, destacada em vermelho, é a parte mais setentrional do continente. Anna Frodesiak / Wikipedia

Antes de Larsen B se separar, as imagens de satélite mostravam água derretida se acumulando em enormes lagoas na superfície, o precursor de um processo denominado “hidrofratura”, que significa literalmente “craqueamento por água”.

As plataformas de gelo não são blocos sólidos de gelo: são feitas de camadas com neve fresca no topo, que contém muitas lacunas de ar. Ao longo de muitas estações, camadas de neve se acumulam e se compactam, com a parte inferior da plataforma contendo o gelo mais denso. No meio, há um meio poroso chamado firn, que contém bolsas de ar que absorvem a água do degelo a cada verão como uma esponja.

No verão antártico, as plataformas de gelo aquecem o suficiente para derreter na superfície. Essa água derretida goteja para a camada firme, onde volta a congelar quando as temperaturas caem abaixo de zero novamente. Se a taxa de derretimento a cada ano for maior do que a taxa na qual aquele firn pode ser reabastecido por neve fresca, então essas bolsas de ar eventualmente se encherão, fazendo com que a plataforma de gelo se torne um pedaço sólido.

Se isso acontecer, no verão seguinte, quando ocorrer o derretimento, a água não terá para onde ir e se acumula em lagoas na superfície. Isso é o que podemos ver nas imagens de satélite de Larsen B antes de seu colapso.

Nesse estágio, a água derretida começa a fluir para dentro das fendas e rachaduras da plataforma de gelo. O peso da água enchendo essas fendas faz com que elas se alargem e se aprofundem, até que de repente, todas de uma vez, as rachaduras atingem o fundo da prateleira e tudo se desintegra.

Os cientistas acreditam que o colapso de Larsen B foi causado por uma combinação de tempo persistentemente quente e um fundo de aquecimento atmosférico contínuo, que gerou taxas de derretimento excepcionalmente altas.

Após seu colapso, as geleiras que alimentavam Larsen B aumentaram de velocidade, cuspindo mais gelo no oceano do que antes. Atualmente, a Península Antártica, área que viu mais da metade de suas plataformas de gelo perder massa, é responsável pela em torno de 25% de toda a perda de gelo da Antártica. Ele contém gelo suficiente para elevar o nível do mar global em em torno de 24cm.

Três resultados futuros

Mas o que pode acontecer com o resto das plataformas de gelo da Antártica no futuro ainda é incerto. À medida que o clima esquenta, as plataformas de gelo têm maior probabilidade de entrar em colapso e acelerar o aumento do nível do mar global, mas em quanto? Isso é algo que eu e um colega exploramos em um novo estudo.

Usamos as técnicas de modelagem mais recentes para prever a suscetibilidade das plataformas de gelo à hidrofratura a 1.5 ° C, 2 ° C e 4 ° C do aquecimento global - cenários que ainda são plausíveis. Como com Larsen B, a presença de água líquida na superfície de uma plataforma de gelo indica que ela está se tornando menos estável e, portanto, vulnerável ao colapso por hidrofratura.

Em nosso estudo, identificamos quatro plataformas de gelo - incluindo duas na Península Antártica - que correm o risco de colapso se as temperaturas globais subirem 4 ° C acima da média pré-industrial. Se ambos se desintegrassem, as geleiras que eles retêm poderiam ser responsáveis ​​por dezenas de centímetros de elevação do nível do mar - 10-20% do que é previsto neste século.

Mas limitar o aquecimento global a 2 ° C reduziria pela metade a área da plataforma de gelo com risco de colapso ao redor da Antártica. A 1.5 ° C, apenas 14% da área da plataforma de gelo da Antártica estaria em risco. A redução desse risco reduz a probabilidade de este vasto e remoto continente contribuir significativamente para o aumento do nível do mar.

Claramente, reduzir as mudanças climáticas será melhor não apenas para a Antártica, mas para o mundo.A Conversação

Sobre o autor

Ella Gilbert, Associado de pesquisa de pós-doutorado em ciência do clima, Universidade de Reading

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Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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