Falha catastrófica dos sistemas globais da Terra levou à extinção dos dinossauros - ainda podemos seguir o mesmo caminho

A extinção dos dinossauros - ainda podemos ir do mesmo jeito iurii / Shutterstock

“Por que os dinossauros morreram?” O consenso, entre paleontólogos e dinossauros de sete anos de idade, parece ser que há cerca de 66m anos atrás, um asteróide de diâmetro 10km colidiu com o que hoje é a América Central. Ele levantou uma nuvem de poeira e cinzas que se espalhou pela atmosfera superior, bloqueando o sol, esfriando a Terra e destruindo a camada de ozônio que protege a vida da radiação cósmica prejudicial.

Esses efeitos duraram mais de uma década, devastando as plantas e o plâncton da Terra. A devastação rapidamente percorreu as cadeias alimentares, primeiro matando os grandes herbívoros, que não conseguiam encontrar comida suficiente, e depois os carnívoros, que logo se viram na mesma posição. Um impressionante 75% de espécies, incluindo todos os dinossauros “não-aviários”, morreu. Este evento, conhecido como o extinção em massa do final do Cretáceo, é um dos os "cinco grandes" tais extinções conhecido dos últimos 500m anos da história da Terra.

clima PERMISSÃO PERMISSÃO. Sam Noble Museum, Universidade de Oklahoma

Mas este não foi o único evento dramático a coincidir com a morte dos dinossauros. Por volta da mesma época, na Índia central, série verdadeiramente colossal de vulcões estavam vomitando mais de um milhão de quilômetros cúbicos de lava junto com enxofre e dióxido de carbono que mudaram o clima e causaram chuva ácida global. Enquanto isso, uma desaceleração da atividade tectônica submarina levou a um dos períodos mais rápidos de queda do nível do mar na história do planeta, devastando os ecossistemas costeiros.

Isso levou a alguns debates bastante acalorados sobre o que "realmente" matou os dinossauros, especialmente porque tem havido momentos em que eventos similarmente dramáticos ocorreu sem parecer causar tanto dano.

clima Uma das "cinco grandes" extinções. AuntSpray / Shutterstock

Talvez esta seja a pergunta errada a se fazer.

Mudança profunda, complexa e interconectada

Evidências crescentes agora sugerem que esses eventos estavam interconectados e que a extinção dos dinossauros não pode ser explicada como um processo simples durante o qual uma “coisa ruim” caiu de um céu azul claro e tudo morreu. Em vez disso, envolveu mudanças profundas, complexas e interconectadas aos sistemas globais que suportam a vida.

Por exemplo, o período cretáceo tardio foi gradual e subtil reestruturação de ecossistemas terrestres, tornando-os mais vulneráveis ​​a um colapso catastrófico. Essa reestruturação foi potencialmente provocada por múltiplas mudanças evolutivas e ecológicas relacionadas à mudança climática, à crescente dominância de plantas com flores e às flutuações na diversidade e abundância de determinados grupos de dinossauros.

Tampouco essa complexidade é uma característica incomum das extinções em massa. Em todas as cinco catástrofes globais devastadoras da Terra, existe uma verdadeiro whodunit de possíveis causas. Estes incluem asteróides, vulcões, mudanças climáticas (aquecimento e resfriamento), a evolução de novas espécies, tais como plantas de raízes profundas que transformaram a rocha nua em solo rico pela primeira vez, e até mesmo os efeitos de estrelas explodindo nas proximidades.

No entanto, o maior de todos os eventos de extinção em massa, o "Great Dying" no final do período Permiano 250m anos atrás - que matou 90% de todas as espécies na Terra - parece ainda mais complexo. Nada menos que sete eventos potencialmente catastróficos estão associados a esse período na história geológica. Estes incluem a evolução de novas cepas de microorganismos, um impacto de asteróides e uma enorme área de atividade vulcânica na atual Sibéria que entrou em erupção um milhão de anos.

Mas as maiores mudanças podem ter ocorrido nos oceanos da Terra. Houve emissões em grande escala de metano do fundo do oceano, a estagnação das correntes oceânicas, aumento dos níveis de dióxido de enxofre causando a morte do fitoplâncton, e níveis decrescentes de oxigênio.

Com tanta coisa acontecendo, é menos surpreendente que 90% de todas as espécies morreram do que 10% sobreviveu.

Tempos precários

O que isso implica sobre a nossa idade atual, que muitos agora vêem como constituindo um "Sexta" extinção em massa11 No Centro para o Estudo do Risco Existencial na Universidade de Cambridge, muitas vezes nos deparamos com o problema das ameaças globais “sem precedentes” de hoje. Algumas delas, como as ameaças de armas nucleares ou Inteligência Artificial, podem parecer semelhantes aos asteróides que caem do céu, e muitas vezes nos perguntam o que mais nos preocupa. Uma coisa que podemos tirar do estudo das extinções em massa anteriores é que essa questão pode estar fora de lugar.

A humanidade vive muito mais precariamente do que pensamos, dependente de muitos sistemas globais, do ambiente que nos fornece alimentos, água, ar limpo e energia à economia global que fornece bens e serviços onde os queremos e quando os queremos. , muitas vezes em uma base "just in time".

Olhando para o registro histórico e geológico, fica claro que tais sistemas podem facilmente passar por mudanças de fase nas quais um sistema previamente estável rapidamente, e às vezes irrevogavelmente, se transforma em um sistema caótico. Os cientistas já identificaram como isso pode ocorrer em relação a fenômenos como pontos de inflexão climáticos (onde a mudança climática se torna auto-sustentável, ao invés de ser simplesmente "feita pelo homem"), colapso do ecossistema (onde a perda de algumas espécies-chave pode fazer com que ecossistemas inteiros desapareçam), e hiperinflação (onde instituições econômicas previamente estáveis ​​param de funcionar e o dinheiro perde seu valor).

clima Ponto de inflexão climática? Fotografia De Roschetzky / Shutterstock

Outra coisa que aprendemos com esses eventos passados ​​é que não existe lei da natureza que impeça tais mudanças de fase de se tornarem globais no escopo ou de natureza catastrófica. Se empurrado longe o suficiente, os sistemas globais podem evidentemente entrar em colapso mortal, pelo que o dano a uma espécie, ecossistema ou processo ambiental causa problemas para os outros, criando um feedback positivo que acelera a mudança e torna auto-sustentável.

De fato, enquanto o popular “Hipótese Gaia”Sugere que os sistemas globais agem para promover a estabilidade global do nosso planeta, não há provas conclusivas de que a biosfera se ajusta a mudanças para apoiar a continuação da vida complexa. De fato, foi recentemente sugerido que uma razão pela qual a vida pode ser rara em outros planetas é que sua emergência muitas vezes empurra os sistemas planetários das condições necessárias para a sua existência continuada. Não é impossível que isso ainda pode acontecer na Terra.

clima Mudança profunda. FlóridaStock / Shutterstock

Nem os sistemas que nós mesmos projetamos podem ser menos frágeis a esse respeito. De fato, muitas de nossas instituições mostraram-se quase totalmente despreocupadas com o bem-estar humano; desde que possam servir aos interesses da maximização do lucro a curto prazo, do comparecimento dos eleitores e de outros objetivos, em última análise inúteis.

No entanto, isso pode não ser uma má notícia para a humanidade. Alguns teóricos sugerem que os efeitos catastróficos de uma extinção em massa tendem a varrer os especialistas altamente adaptados da época e permitir que generalistas mais flexíveis sobrevivam e eventualmente prosperem. em novas formas. Assim, talvez possamos nos confortar do fato de que os humanos se mostraram os generalistas finais, se adaptando para sobreviver, embora nem sempre prosperem, em todos os habitats da Terra e até mesmo no espaço exterior.

Mas devemos também refletir sobre o fato de que a maior parte dessa flexibilidade flui não de nossa biologia, mas das tecnologias que criamos. Não são apenas estas as mesmas tecnologias que nos levam a empurrar sistemas globais tanto quanto nós, mas elas são rapidamente saindo dos reinos da compreensão humana em sua complexidade e sofisticação. De fato, agora requer imenso conhecimento individual para usá-los e mantê-los, fazendo de cada um de nós, individualmente, exatamente o tipo de especialistas adaptados mais vulneráveis ​​em um evento de extinção em massa - algo que pode não ser uma boa notícia afinal.A Conversação

Sobre o autor

Simon Beard, Pesquisador Sênior, Centro para o Estudo do Risco Existencial, Universidade de Cambridge; Lauren Holt, Research Associate, Centro para o Estudo do Risco Existencial, Universidade de Cambridgee Paul Upchurch, professor de paleobiologia, UCL

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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